¿Por qué en China hay tanta gente?

Uno de esos datos que la mayoría de la población conoce es que China es el país más poblado del mundo.

Con sus casi 1.400 millones de habitantes lidera la clasificación, aunque puede que por poco tiempo. India y sus 1.353 millones de habitantes está creciendo a un ritmo mayor en cuanto a incrementos poblacionales y se estima que en apenas unos años tengamos nuevo líder en la clasificación.

Volviendo a China, ¿A qué se debe su gran cantidad de población? ¿Cuáles son las expectativas de futuro? ¿Seguirá creciendo? Pongamos sobre la mesa algunos datos para tratar de aclarar todas estas dudas.

El tamaño importa

Algo muy común, sobre todo si somos occidentales, es subestimar el tamaño de China. El país asiático es uno de los más grandes del mundo, contando con casi 9.600 millones de kilómetros cuadrados. Su densidad poblacional, por lo tanto, es de aproximadamente 146 habitantes por kilometro cuadrado, una cifra tan elevada como nos pudiéramos imaginar, aunque tiene truco.

Y es que la mayoría de la población se aglutina en la mitad de su territorio. Si se trazase una línea entre las localidades de Heihe, al noreste, y Tengchong, al sur, China se dividiría en dos mitades con similar superficie y un marcado desequilibrio territorial. Solo el 6% de la población —84 millones— viviría en la mitad occidental, mientras que el 94% —unos 1.320 millones— lo haría en la oriental.

Evolución de la población china a lo largo de la historia

Ahora que ya conocemos la situación actual de la población china y su distribución, nos podríamos preguntar si el país asiático siempre ha tenido tanta población o ha sido fruto de crecimientos más puntuales.

Ya en el año 2 de nuestra era, durante la dinastía Han, China tenía una población de unos 60 millones, aproximadamente una cuarta parte de la población mundial en ese momento.

Las fluctuaciones históricas de crecimiento y declive mantuvieron a la población de la China entre 37 y 60 millones durante un período de al menos 1000 años antes de comenzar a aumentar rápidamente. En los primeros años de la dinastía Ming, a fines del siglo XIV, la población de China comenzó su gran expansión. Los mayores aumentos ocurrieron especialmente entre 1749 y 1811 durante la dinastía Qing cuando la población del país se duplicó pasando de 177,495,000 a 358,610,000 millones de habitantes.

Durante las dinastías Ming (1368-1644) y Qing (1644-1911), la creciente presión demográfica sobre las tierras cultivables de China fue un problema constante. Los cambios notables en la agricultura en China durante este período de cuatro siglos atestiguan éxitos extraordinarios en el aumento de la producción de cereales para alimentar a la creciente población.

  • La migración de áreas antiguas a áreas fronterizas ayudó a ampliar la agricultura y expandir la población más allá de áreas ya densamente pobladas.
  • La introducción de semillas de arroz de mayor rendimiento y variedades de arroz de maduración más temprana aumentó la productividad de los campos de labranza intensiva existentes.
  • De gran importancia durante este período fue la introducción de nuevos cultivos. Especialmente notable fue la aceptación de una variedad de cultivos del Nuevo Mundo que habían llegado a Asia desde las Américas a través de los colonizadores españoles. Estos nuevos cultivos, especialmente el maíz y la batata no competían con los cultivos de cereales comunes porque podían cultivarse en áreas marginales como en laderas de las colinas y donde los suelos eran secos o arenosos.
  • El aumento de la capacidad para producir alimentos también se vio favorecido por la mejora del riego, la creación de tierras niveladas a través de terrazas, el almacenamiento de grano y mejoras en herramientas y fertilizantes orgánicos.

La duplicación de la población de China ocurrió mucho antes de que el paíscomenzara su revolución industrial. A pesar del aparente éxito de China en mantener el ritmo de aumento de población, estos esfuerzos, sin embargo, no pudieron sostenerse. De hecho, en el siglo XIX, la presión de las cifras de población puso a prueba la capacidad del debilitado sistema imperial Qing para lidiar con ella.

Entre 1851 y 1949, un siglo de gran agitación social, la población de China aumentó «sólo» en otros 100.000.000 sobre su base de 432.000.000. (Durante el mismo período, la población de los Estados Unidos aumentó de aproximadamente 23.000.000 a 151.000.000. De este aumento de 128 millones en los EE. UU., 36 millones se debió a la inmigración).

El primer censo moderno de China en 1953 reveló una población de 583,000,000 millones de habitantes, un número que se ha duplicó en menos de 50 años al alcanzar la cifra de 1,252,800,000 millones de personas en 1999.

La forma en que se han abordado los problemas de población desde 1949 ha sido un componente importante del desarrollo económico, social y político de China durante la última mitad del siglo XX.

Un siglo XX de gran crecimiento

El momento de mayor explosión poblacional en China se vio durante la segunda mitad del pasado siglo pero, ¿Cuáles fueron los motivos?

  1. Baby boom en tiempos de paz , debido a la ausencia de grandes conflictos bélicos por primera vez en muchos años.
  2. Políticas a favor de la maternidad. Las mujeres que tenían más de 3 hijos eran honradas como «Madres Héroe». Estas políticas, en conjunción con la época de paz, crearon un entorno muy favorable para que muchas parejas se animasen a tener más hijos.
  3. Atención sanitaria eficiente.  Durante la década de 1960 se creó una red gratuita de millones de médicos con conocimientos elementales en higiene y ciencias médicas. Y junto con la industrialización, la mayoría de los chinos tuvo acceso a cirugías, vitaminas, antibióticos y todo tipo de medicación.
  4. Cultivos de alto rendimiento . La mejora científica y las habilidades agrícolas aumentaron en gran medida el rendimiento de los cultivos. Por ejemplo, el rendimiento del arroz aumentó 10 veces en comparación con el rendimiento de las primeras décadas del siglo gracias a la tecnología de hibridación.

A pesar del enorme aumento absoluto de la población del país que se produjo, especialmente durante las primeras tres décadas después de 1949, también está claro que China tuvo éxito simultáneamente durante las últimas décadas del siglo en la gestión del crecimiento de su población. Entre 1953 y 1964, apenas diez años, la población del país aumentó en 112.000.000 millones adicionales a medida que caían las tasas de mortalidad y se mantenían elevadas las tasas de natalidad.

A lo largo de la década de 1970, la evidencia del crecimiento insostenible impulsó a los planificadores de población y políticos a intentar lograr una reducción drástica del tamaño de las familias y a alcanzar unos aumentos poblacionales más lentos con la llamada política de hijo único.

El crecimiento demográfico en China hoy

Es evidente que las cifras de crecimiento poblacional se han reducido bastante en los últimos años. Las estimaciones hablan de que a lo largo de esta década China alcanzará su pico máximo poblacional, probablemente alrededor del año 2024.

Se cumpliría así el precepto de que a medida que las poblaciones se enriquecen disminuye el número de hijos que optan por tener.

Sin duda, China se enfrenta a un gran reto demográfico, aunque no tan distinto al que se enfrentarán probablemente más pronto otros países occidentales, con una pirámide poblacional totalmente deformada.

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